Uber: op zoek naar de grenzen aan onze vrije markt?

uber patent

Uber wordt (wederom) fel bekritiseerd, ditmaal vanwege een techniek genaamd surge pricing. Het bedrijf omschrijft deze methode als een van de belangrijkste intellectuele eigendomsrechten van haar business en heeft hiervoor dan ook recentelijk een patentaanvraag ingediend. De minimumprijs van een rit kan langs deze weg verdubbeld, verviervoudigd of zelfs vernegenvoudigd worden, afhankelijk van bepaalde factoren. Van welke? Daar is men het niet nog niet over eens.

uber patent

Op het eerste gezicht lijkt Uber simpelweg gebruik te maken van de fundamenten van onze vrije markt, namelijk: vraag en aanbod. Wanneer de vraag toeneemt en het aanbod niet meegroeit of zelfs afneemt, drijft dit de prijs van een taxirit omhoog. Waar boekingswebsites, hotels en luchtvaartmaatschappijen hier nog altijd geheimzinnig over doen, noemt Uber het beestje bij zijn naam door toe te geven dat zij haar prijzen aanpast. Het systeem van Uber past haar prijzen aan op basis van historische data. Om de vraag en aanbod verder in te schatten houdt zij rekening met andere informatiebronnen zoals de weersomstandigheden, nieuwspagina’s (bijv. bij branden of noodomstandigheden), verkeersinformatie en social media (Facebook, Twitter).

Dit beestje lijkt echter meer in zijn schild te voeren dan het op voorhand doet vermoeden. Zij wordt ervan beschuldigd de grenzen aan onze vrije markt op te zoeken met exorbitant hoge verdubbelaars, juist op momenten dat de consument het hardst op zoek is naar een taxi. De econoom zal zeggen dat het gezond is de bovengrens op te zoeken. Om te zien hoeveel men bereid is te bieden voor haar a-la-minute services. De doorsnee taxi-behoevende was minder in zijn nopjes tijdens de dreiging van orkaan Sandy in de VS. Idem dito voor de inwoners van Sydney rond het tijdstip van de recente gijzelingen. Het tarief voor een Uber-taxi begon niet ongebruikelijk boven de 100 dollar.

Uber beweert dat zij met haar prijzen niet de grenzen van de vraagzijde opzoekt. Wanneer er weinig chauffeurs bereid zijn in de gegeven omstandigheden de weg op te gaan, is het noodzakelijk hogere bedragen te vragen om juist de aanbodzijde op peil te houden. In de app verschijnt in dat geval: “demand is off the charts! Rates have increased to get more Ubers on the road”. Zo verklaart ook CEO Travis Kalanick publiekelijk, die zijn reactie tegenover een boze klant op zijn eigen Facebook-wall postte. Uber biedt de consument met andere woorden liever de mogelijkheid heel veel te betalen voor een taxidienst, dan dat zij geen enkele chauffeur beschikbaar heeft om aan de vraag van een app-gebruiker te voldoen.

patent uberDe website Techdirt heeft de patentaanvraag van Uber genomineerd voor de titel ‘Stupid Patent of the Month’. Een octrooi (patent) is bedoeld om een nieuw product, een werkwijze of een nieuwe technologie te beschermen. Volgens Techdirt is de methode die Uber gebruikt verre van nieuw. Bovendien is een louter abstract idee – het prijsbeleid afstemmen op vraag en aanbod – niet octrooieerbaar. Met hun nominatie hopen ze dat de applicatie haar patentaanvraag intrekt.

Hoe het ook zij, de app kondigt de surges keurig aan en geeft haar gebruikers de vrijheid in te stemmen met de tariefverhoging, of te wachten tot de prijzen weer dalen. Niemand verplicht je tot het instemmen met een starttarief van 110 dollar. De taxi op de hoek blijft ook een alternatief. Of je pakt de bus.

Deze blog is van onze eerste mannelijke aanwinst Christiaan Bos! Welcome to the team!

Leuk artikel? Deel het.